¿Quark?

· En la punta de la lengua
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—¿Quark?

—Así, sin hielo, la palabra quark es demasiado áspera, demasiado amarga, casi incomprensible. Al menos a mí me lo parece —me dice un amigo mío, pato para más señas.

—¿Por qué? —le pregunto, intrigado.

—Y si le agregamos hielo —continúa él en su monólogo—, sigue siendo áspera, amarga e incomprensible… pero está más fría. Y ahora no sé qué es mejor si tragarse algo áspero, amargo e incomprensible a temperatura ambiente o a temperatura congelante.

—En fin, ¿qué es un quark? ¿De dónde viene esa palabra?

—Demasiado, preguntas, ¡cuac, cuac, quark!

Doy por sentado de que casi nadie sabemos (a ciencia cierta) qué es un quark. De hecho, a estas pequeñas partículas eso les parece imperdonable. Pero como son pequeñas, y hasta la fecha no tienen manera de hacérnoslo saber porque nacen, crecen, se reproducen y mueren en un tiempo de infarto (o mucho más), las dejamos vivir en sus protones (que se está calentito). Por otra parte (y si no se equivoca mi fuente), la Academia de momento no sabe lo segundo, porque aparece:

quark. (Del ing. quark.) m. Fis. Tipo teórico de partículas elementales con las que se forman otras partículas como son el protón y el neutrón. No hay prueba experimental de su existencia aislada.

Diccionario de la Lengua españolaVigésima primera edición. Página 1702.

Murray Gell-Mann, el padre de la palabra quark. Imagen tomada de http://the100.ru/

Murray Gell-Mann, el padre de la palabra quark. Imagen tomada de http://the100.ru/

Sin embargo, Asimov nos da una buena respuesta a lo primero y a lo segundo (por buena me refiero a comprensible). Como simple copista del siglo XXI, copio:

¿Qué es un quark?

La noción de los quarks tuvo su origen en el hecho de que en el último cuarto del siglo XX se han descubierto un centenar corrido de diferentes tipos de partículas subatómicas. Hay que decir que muy pocas de ellas viven más de una milmillonésima de segundo antes de desintegrarse, pero el mero hecho de su existencia basta para que los físicos anden de cabeza.

¿Por qué hay tantas y todas ellas diferentes? ¿No podrán agruparse en varias familias? Dentro de cada familia, las distintas partículas podrían diferir unas de otras de un modo perfectamente regular. Y entonces no sería necesario explicar la existencia de todas y cada una de las partículas, sino sólo de unas cuantas familias, poniendo así un poco de orden en lo que de otro modo parece una «jungla» subatómica.

El físico norteamericano Murray Gell-Mann y el físico israelí Yuval Ne’emen idearon en 1961, cada uno por su lado, un sistema de organizar las partículas en tales familias. Gell-Mann llegó incluso a presentar una familia que incluía la partícula que él llamó omega negativa, que poseía propiedades muy raras y que jamás había sido observada. Sabiendo qué propiedades debía tener, los físicos sabían también dónde y cómo buscarla. En 1964 la encontraron, descubriendo que era exactamente como Gell-Mann la había descrito.

Estudiando sus familias, Gell-Mann pensó que las distintas partículas subatómicas quizá podrían estar constituidas por combinaciones de unas cuantas partículas aún más elementales, lo cual simplificaría mucho la visión del universo. Según él, postulando tres partículas subatómicas con determinadas propiedades sería posible disponerla de diferentes modos y obtener así todas las partículas subatómicas conocidas.

La necesidad de combinar tres de estas hipotéticas partículas para construir todas las partículas conocidas le recordó a Gell-Mann un pasaje de la obra Finnegans Wake de James Joyce (libro en que el autor retuerce y distorsiona las palabras con fines literarios) que dice: Three quarks for Musther Mark.

Y así fue como Gell-Mann llamó «quarks» a esas partículas hipotéticas.

Cien preguntas básicas sobre la ciencia. Isaac Asimov. Alianza. Madrid, 2000. Páginas 124 y 125.

Ya sabéis, ahora hay que hacer fuerza para que en la entrada de quark, la Academia incluya:

quark. (De Gell-Mann, inspirado un pasaje, en inglés, de Finnegans Wake, de James Joyce) m. Fis. […].

 

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